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18 septembre 2014 4 18 /09 /septembre /2014 21:03

Au détour de la lecture d’un article de Yann Kindo sur la navrante Vandana Shiva (1), je découvre le site « Spurious correlations » (2), ce qu’on peut traduire par « corrélations fallacieuses ».

Yann Kindo se moquait (un peu méchamment, mais c’est justifié) de la « physicienne » indienne qui explique la hausse des cas d’autisme est due des OGM (3). Notons que pour l’altersavante, il ne s’agit pas d’une hypothèse, mais d’une certitude : « that question’s been answered », proclame-t-elle. Même chose pour le diabète, les insuffisances rénales, et Alzeimer !

L’abus des corrélations est une technique éprouvée qui permet toutes les manipulations. La corrélation est une mesure du lien statistique entre deux variables. Si, comme dans la démonstration stupide de Vandana Shiva, vous trouvez deux phénomènes qui évoluent de manière plus ou moins conjointement, tracez-les sous forme de deux courbes sur un même graphique . Pour beaucoup de personnes qui confondent corrélation et causalité, ce procédé enfantin a malheureusement valeur de démonstration. Ils sont victime d’un raisonnement de type Post hoc, ergo propter hoc (à la suite de cela, donc à cause de cela).

Corrélation fallacieuse : démonstration

Pour illustrer que la corrélation faite par Vandana Shiva n’a strictement aucune valeur, Yann Kindo juxtapose la courbe des cas d'autisme et celle des ventes de produits bio : la corrélation est stupéfiante (r=0.9971 (4)), et pourtant personne n’a eu l’idée d’y voir une relation de cause à effet !

Était-ce pédagogique ? Visiblement pas pour les infatigables enfileurs de perles qui sévissent sur les blogs de Médiapart. -« A l'heure de la privatisation du vivant , et de la négation du droit à l' indépendance alimentaire ,et alors qu'une agriculture biologique en pleine évolution semble si prométeuse , les jérémiades (èthnocentrées ) de Yann Kindo sur la licence de physique de Vandena Shiva laissent un goût prononcé de ridicule ...... »

Il est tellement facile de discréditer une personne, au lieu d'argumenter sur le vrai sujet, les OGM. Nous sommes tellement habitué à ces procédés par l'industrie, que j'espère que les citoyens ne seront plus dupes. »

Comment un enseignant en histoire-géo arrive-t-il à être si compétent en analyse scientifique ?

Des stages accélérés chez Monsanto ? »

Face au parti pris de la bêtise, il n’y a donc aucune pédagogie efficace. Il ne faut pourtant pas y renoncer, pour essayer de rendre service à tous ceux qui se laissent sincèrement abuser pour ces corrélations abusives.

La valeur pédagogique de la démonstration par l’absurde

En fouillant un peu, j’ai découvert une autre corrélation troublante: on s’aperçoit que la baisse spectaculaire de la criminalité aux USA coïncide avec la commercialisation des premières plantes génétiquement modifiées (5), tandis que dans la vieille Europe, de manière générale plus hostile aux OGM , la criminalité stagne voire continue à augmenter (6). En plagiant les méthodes et le culot de Vandana Shiva, j’en déduis sans sourciller donc que les OGM sont responsables de la (relative) pacification de la société américaine (7) et que l’Europe gagnerait à les adopter massivement et d’urgence !

Certes, les trollers qui sévissent sur le blog de Yann Kindo y verront sans doute de la provocation. Pourtant, utiliser les mêmes corrélations foireuses, c’est un plaidoyer pour un peu de cohérence. Si ma « spurious » corrélation est irrecevable, alors celles qui essaient de faire passer les OGM pour la cause de l’augmentation des cas d’autisme, d’Alzheimer, ou de tout autre fléau imaginable le sont tout autant. Si on considère que la corrélation que j’avance n’est pas la preuve que les OGM induisent des comportements plus pacifiques (8) , alors on doit reconnaître que c’est aussi le cas des corrélations avancées par Vandana Shiva, tout aussi abusives, pour ne pas dire destinées à abuser.

Reconnaissons toutefois que les corrélations loufoques, voire totalement absurdes, du site susmentionné (2) pourraient avoir une vertu pédagogique bien supérieure aux miennes : par exemple, le lien qu’il y a entre le nombre de noyades en piscine et le nombre de films avec Nicolas Cage. Pas mal non plus, la multiplication des comités d’actions politique aux USA a des conséquences fâcheuses sur la mortalité en fauteuil roulant. Ou encore, la diminution de la consommation de margarine est associée de manière très étroite à celle de la fréquence des divorces. Les facétieux se demanderont sans doute si c’est la consommation de margarine qui baisse parce qu’on divorce moins, ou si c’est l’inverse…

Une « spurious correlation » dans une prestigieuse revue médicale.

On est souvent navré quand des gens comme vous et moi se laissent abuser pour des corrélations abusives. Mais il arrive parfois que le mal contamine des revues scientifiques, y compris les plus prestigieuses. Un certain Messerli a ainsi réussi à faire passer dans le New England Journal of Medicine un papier (9) dans lequel il discute de l’effet de la consommation de chocolat sur l’ amélioration des fonctions cognitives . Pourquoi pas, après tout ? Le hic, c’est que la seule chose que Messerli ait trouvé à se mettre sous la dent, si on ose dire, c’est la corrélation entre le nombre de prix Nobel par pays (depuis sa création en 1901) et la consommation annuelle (actuelle) de chocolat par habitant !

Il n’est pas impossible qu’il s’agisse d’un canular à la Sokal : l’auteur aurait pu vouloir tester si on peut faire passer n’importe quoi dans une des plus prestigieuses revues scientifiques à comité de lecture. A ma connaissance, Messerli n’a jamais fait une mise au point là-dessus. En attendant, une bonne partie de la presse a pris l’info pour argent comptant, certains se demandant avec gravité combien de chocolat il faudrait consommer pour accroitre ses chances de devenir Prix Nobel....Ah, Si j'avais su, je me serais probablement gavé de chocolat ....

Reconnaissons dans ce cas précis, que si c’est un canular, il n’aura pas été très pédagogique.

De manière ironique, des chercheurs de l’Université de Louvain (10) ont rapporté un résultat encore plus surprenant que celui de Messerli : le coefficient de corrélation entre le nombre de magasins IKEA pour 10 millions d’habitants et le nombre de prix Nobel atteint le niveau improbable de 0,82 ! « Nous doutons que quelqu'un prétendrait sérieusement qu’IKEA limite son marché au pays qui ont beaucoup de titulaires du prix Nobel, ou qu’ [inversement] l’exercice de comprendre et d’appliquer les instruction d’assemblage des meubles améliore le niveau cognitif global des populations », commentent-ils malicieusement !

Reste à savoir si les adeptes du meuble en kit mangent beaucoup de chocolat….

Anton Suwalki

(1)http ://blogs.mediapart.fr/blog/yann-kindo/240814/vandana-shiva-demythifiee

(2)http://tylervigen.com/

(3) http://www.newyorker.com/magazine/2014/08/25/seeds-of-doubt

(4) le coefficient de corrélation, dit de Pearson, peut varier de -1 à 1, et plus il s’approche de 1 en valeur absolue, plus il exprime une forte corrélation.

Prix Nobel et chocolat : peut-on publier n’importe quoi dans une revue scientifique prestigieuse ?

(5) 1994 : commercialisation de la première tomate génétiquement modifié « Flav Savr »

(6) http://blogoeconomicus.wordpress.com/2013/03/25/criminalite-aux-usa-le-retour/

(7) Et indienne d’ailleurs, le taux d’homicides ayant diminué de plus de 20% depuis l’introduction des cultures de plantes génétiquement modifiées.

http://www.unodc.org/gsh/en/data.html

(8) Je pourrais, avec une grande mauvaise foi, affirmer qu’en amenant davantage de prospérité, les OGM apaisent les rapports humains, et donc indirectement réduisent les comportements violents, mais je ne le ferai pas…

(9) Messerli FH. Chocolate consumption, cognitive function, and Nobel

laureates. N Engl J Med. 2012;367:1562–4.

(10) http://www.uclep.be/wp-content/uploads/pdf/Pub/Maurage_JN_2013.pdf

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commentaires

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Les très bas prix mettent le transport aérien à la portée d’un nombre toujours croissant de terriens.

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Astre Noir 13/01/2015 13:51

Un exemple tout récent de corrélation, complètement fallacieuse, mais absolument pas désopilante :

http://leconome.blogs.liberation.fr/leconome/2015/01/il-exite-un-lien-%C3%A9troit-entre-laust%C3%A9rit%C3%A9-et-les-assassinats-politiques.html

http://www.giuseppecionfoli.it 23/12/2014 08:49

On pourrait en rire, si on ne soupçonnait pas que les associations de consommateurs vont s’engouffrer dans cette brèche, et le casse-tête pour ceux qui auront en charge de faire appliquer la loi d’établir le délit.

Wackes Seppi 26/09/2014 00:07

Je ne suis pas de votre avis. Les deux expressions – avecpost et cum – traduisent le même sophisme de la causalité tirée imprudemment d'une corrélation, A => B. La différence réside uniquement dans la chronologie. Avec post, B est postérieur à A. Avec cum les deux sont simultanés.

Dans les deux cas, il doit y avoir corrélation, deux courbes qui évoluent de manière parallèle (ou inverse). Ce qui change, c'est le décalage temporel.

Remarquez que le sophisme avec cum peut être démonté très facilement lorsque la cause (A) doit nécessairement précéder la conséquence (B). C'est le cas pour toutes ces études – nombreuses et rarement jetées aux orties – qui trouvent un « lien » entre troubles du comportement et charge en pesticides à l'instant t, alors que les pesticides auraient en toute hypothèse dû agir pendant la grossesse.

On a aussi de beaux exemples dans « Glyphosate, pathways to modern diseases II: Celiac sprue and gluten intolerance », d'Anthony Samsel et Stephanie Seneff :

http://responsibletechnology.org/media/Glyphosate_II_Samsel-Seneff%281%29.pdf

trafic 27/09/2014 01:13

Wikipédia fait cette distinction entre un "post hoc = antécédence implique causalité", et "cum hoc = corrélation implique causalité".

Voir "http://fr.wikipedia.org/wiki/Post_hoc_ergo_propter_hoc" et "Cum_hoc_ergo_propter_hoc".

Mais le problème n'est pas seulement, philologique: s'il n'existe pas d'expression signifiant "antécédence implique causalité", il faut l'inventer! Parce que ce sophisme-là, est bel et bien utilisé. Les exemples abondent. Le REHAVB (association de malades qui en a après le vaccin anti-hépatitte-B) par ex., se contente d'enregistrer ce type de situation d'antécédence qu'est la simple observation d'un effet secondaire: diagnostic d'un sclérose -> y a-t-il eu vaccination? -> oui => conclusion: le vaccin est la cause. Ces gens ne peuvent pas étudier des corrélations: il n'en ont pas les moyens, et ils n'essaient absolument pas de se donner ces moyens. Pire, ils ne poussent même pas l'analyse jusqu'à prouver l'antécédence: quand "vaccin" apparaît dans l'histoire du malade, ils arrêtents les frais, sans se soucier d'éventuels symptômes antérieurs au vaccin. Ce qui fait que leurs observations sont biasées et ne peuvent même pas servir de matériau à qui voudrait étudier des corrélations. N'empêche que ce qu'ils mettent en avant, c'est bien l'antécédence, et ils arrivent à convaincre nombre de gens avec ça. Même chose pour ces sites militants qui affichent des images de malformations chez les enfants de Tchernobyl: pas la moindre tentative chez eux d'établir quelque corrélation que ce soit. M.-M. Robin incrimine les OGM à propos des suicides chez les paysans indiens sans se soucier de montrer une corrélation: la coïncidence (sans même aller jusqu'à parler d'antécédence), observée sur qqs cas, lui suffit, et suffit à convaincre nombre de ses auditeurs. Dans tous ces cas, c'est faire trop d'honneur aux militants que d'invoquer l'argument "corrélation n'implique pas causailté": ils n'en sont même à ce stade-là.

Totor 23/09/2014 10:51

Juste comme ça, la consommation de chocolat n'est pas liée non plus à la richesse d'un pays (plus un pays est riche, plus il consomme du chocolat) et donc devient un indicateur de richesse et donc de moyens disponibles pour la recherche de manière générale (voire de la possibilité d'attirer/garder les "bons" chercheurs").

trafic 19/09/2014 19:29

Distingo:
"Post hoc, ergo propter hoc": Je ne me soucie même pas de vérifier qu'il y a corrélation; je me contente d'enregistrer une chronologie, et j'affirme que, parce que A précède B, A est la cause de B.
"Cum hoc, ergo propter hoc": là, j'exige une correlation. Le raisonnement est toujours faux... mais moins faux que précédemment. Et l'observation devient intéressante: avec l'assurance que corrélation il y a, je peux partir à la recherche d'un C qui serait la cause de A et B, sachant que C peut être =A ou =B.